Investigadoras andaluzas hallan una nueva molécula en la leche materna que mejora el cerebro del bebé

Las investigadoras del proyecto, Tamara García Barrera y Ana Arias Borrego.
Las investigadoras del proyecto, Tamara García Barrera y Ana Arias Borrego.

Un equipo de investigación de la Universidad de Huelva, en colaboración con el Hospital de Riotinto, ha aplicado un nuevo método de análisis en la leche materna con el que han identificado la presencia de una sustancia llamada selenoproteína P. Esta molécula interviene en la producción hormonal, en el sistema inmunitario y transporta selenio al cerebro.

Hasta el momento, no se conocía con exactitud la cantidad de selenio y las formas químicas que adopta en la leche materna. Para ello, los expertos del grupo Análisis Medioambiental y Bioanálisis, encabezado por las investigadoras Tamara García Barrera y Ana Arias Borrego, han desarrollado un nuevo método de análisis que han presentado en un artículo en la revista Food Chemistry. Con él cuantifican los niveles de los distintos compuestos que recibe el bebé, destacando la observación por primera vez de la selenoproteína P.

Esta molécula, que se produce en el hígado, funciona como transportadora de selenio por vía plasmática a otros tejidos, de forma que es una buena indicadora de la cantidad de este mineral en el cuerpo. Cabe detallar que el selenio forma parte de funciones básicas para la vida en el organismo y evita la formación de radicales libres que provocan el deterioro celular.

La transmisión de la selenoproteína P ya había sido estudiada durante el embarazo mediante el cordón umbilical y el líquido amniótico, pero se desconocía su presencia en la leche materna. Su deficiencia durante la gestación está asociada con aborto espontáneo, diabetes gestacional, parto prematuro y bajo crecimiento, entre otras complicaciones obstétricas. Además, de trastornos neurológicos y enfermedades como el Alzheimer o el Parkinson.

Ahora, mediante el nuevo sistema, ha determinado un método eficaz en el análisis de leche materna, concretamente han dado con la presencia de glutatión peroxidasa, un antioxidante celular que representa el mayor contenido de selenio en la leche materna humana con un 37%, seguido por la selenoproteína P (31%), la selenocistamina (18%) que interviene en los procesos de oxigenación e hidrogenación celular y otros derivados del selenio (14%).

Estos resultados abren la vía de nuevas investigaciones con el fin de obtener leches de continuación mejoradas y otros alimentos funcionales enriquecidos en selenio. Pero antes de proponer una fórmula válida, las investigadoras deberán observar cómo se produce la digestión en el bebé de estos nutrientes y qué partes son realmente activas en su organismo.

El nuevo método analítico presentado por las investigadoras de la Universidad de Huelva utiliza la cromatografía líquida de alta precisión que permite separar físicamente los distintos componentes de una mezcla. Además, los expertos han sumado otro procedimiento analítico llamado espectrometría de masas cuadrupolo y tiempo de vuelo que permite analizar las estructuras moleculares.

De esta manera, se obtienen resultados de forma rápida y precisa sobre la cantidad de selenio, así como las distintas formas en las que este elemento químico se presenta en el organismo. Por último, se combinan las columnas cromatográficas logrando el análisis simultáneo de las diferentes formas del selenio. Esto permite determinar en una sola medida toda la composición de un medio concreto. En este caso, en la leche.

El trabajo de investigación cuenta con una financiación de 35.500 euros de la Consejería de Transformación Económica, Industria, Conocimiento y Universidades, a través de la convocatoria de ayudas de I+D dirigidas a proyectos impulsados por universidades públicas andaluzas.

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